Combien y a-t-il de variétés de pommes de terre dans le monde ?

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patate photoCombien y a-t-il de variétés de pommes de terre dans le monde ? Impossible à dire avec précision, mais il y en a probablement plus de 7 000 qui se disputent chaque année une vaste superficie, environ 20 millions d’hectares, pour mettre en place la culture de la pomme de terre, après le riz, le blé et le maïs. En Europe, au début du XIXe siècle (plus de deux cents ans après son introduction), il n’existait qu’une cinquantaine de variétés classées simplement selon la couleur et la forme des tubercules ; depuis lors, la recherche continue de nouvelles variétés capables de résister aux maladies et d’assurer des rendements supérieurs a conduit à une croissance quasi exponentielle de leur nombre.

Malheureusement, en Italie, au cours des cinquante dernières années, nous avons assisté à la perte de nombreuses variétés locales et traditionnelles, pour la plupart issues d’anciennes sélections étrangères, alors que d’autres pays (comme la France, l’Allemagne et le Royaume-Uni) ont pu mieux préserver leur patrimoine variétal, réalisant non seulement la valeur agronomique mais aussi culturelle.

Les origines de la pomme de terre remontent à plus de 4000 ans, entre le Chili et le Pérou, où le peuple de la cordillère des Andes la cultivait déjà et en jouissait. La pomme de terre est cultivée dans les Andes depuis plus de 7 000 ans, c’est-à-dire depuis que les communautés rurales ont domestiqué certaines des nombreuses espèces sauvages encore présentes dans les montagnes d’Amérique du Sud. Les papas indigènes surprennent par leurs couleurs vives et leurs formes inhabituelles de tubercules : ils appartiennent à huit espèces différentes du genre Solanum et ont créé un nombre incroyablement élevé de variétés traditionnelles, conservées avec ténacité par les paysans : plus de 600 dans le seul département de Huancavelica, au coeur des Andes péruviennes, pour chacune desquelles il existe une préparation culinaire particulière.